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¿Qué es Bitcoin? (BTC)

Guía para principiantes sobre Bitcoin


Bitcoin es un invento que, por primera vez en la historia, permitió a un grupo de usuarios de software crear y gestionar un suministro de dinero digital fuera del control de cualquier gobierno o banco. 

Bitcoin, una idea revolucionaria que se presentó en 2009, sigue teniendo implicaciones que los tecnólogos y los economistas apenas están empezando a comprender y explorar hoy en día. 

Esto significa que, dependiendo de a quién pregunte, puede obtener distintas respuestas a preguntas como “¿Qué es Bitcoin?” y “¿Por qué los bitcoins tienen valor?”. 

Para empezar, puede pensar en Bitcoin como un protocolo de software similar a aquellos con los que interactúa a diario, como SMTP, que ayuda a redirigir los correos electrónicos, y HTTP, que garantiza que los servidores le entreguen el contenido web que solicite desde su navegador. 

El protocolo de Bitcoin permite a los ordenadores que ejecutan su software gestionar un conjunto de datos (la blockchain) y aplicar un conjunto de reglas que hacen que estos datos (bitcoins) sean escasos y valiosos. 

Los componentes básicos y esenciales del protocolo de Bitcoin son: 

  1. Criptografía de clave pública: el software de los monederos asigna a los propietarios de bitcoins tanto una clave pública, que el protocolo utiliza para demostrar que es propietario de bitcoins, como una clave privada, un tipo de contraseña que, si se protege correctamente, garantiza que solo usted pueda acceder a sus activos.
  2. Redes de igual a igual: los nodos, los equipos que ejecutan el software, revisan las transacciones para garantizar que se siguen las reglas del software. A continuación, los mineros, que son nodos que utilizan chips informáticos especiales, compiten por el derecho de agrupar por lotes las transacciones en los bloques que se añaden periódicamente a la blockchain.
  3. Un suministro finito: de acuerdo con las reglas del software, solo se pueden producir 21 millones de bitcoins, un límite que da valor a los bitcoins.

La blockchain de Bitcoin constituye un registro completo del historial de la red, que validan las personas que ejecutan el software de Bitcoin (nodos). Esto garantiza que los bitcoins no puedan copiarse ni modificarse libremente, a diferencia de la mayoría de los datos digitales. 

Debido a que los bitcoins son escasos, divisibles y transferibles, los bitcoins se utilizan como dinero.


¿Quién creó Bitcoin?

Si bien se puede afirmar con seguridad que Bitcoin ha creado la primera criptomoneda que ha funcionado en el mundo, su tecnología se basa en décadas de ideas sobre cómo la criptografía podría ayudar a crear dinero digital.

Esto incluye proyectos que daban forma a estas ideas como:

B-money: una propuesta de sistema de efectivo digital, anónimo y distribuido

Bit Gold: un intento de crear una especie de bien en línea escaso

eCash: el primer intento destacable de crear pagos anónimos en línea

HashCash:  un sistema con proof-of-work diseñado para evitar el correo no deseado

En 2006, “Satoshi Nakamoto”, una persona o grupo de personas que aún utiliza este seudónimo, comenzó a programar el código de un nuevo sistema de efectivo digital llamado “Bitcoin”. 

Tras esto, en 2008, publicó un whitepaper en el que explicaba el sistema propuesto. La primera versión del software, Bitcoin 0.1, se publicó el 9 de enero de 2009.

Nakamoto escribió una serie de correos electrónicos y publicaciones en foros en los que ofrecía sus impresiones sobre el futuro de Bitcoin antes de abandonar el proyecto en 2011. Hoy en día, cientos de desarrolladores contribuyen al código de Bitcoin, donde lo hacen todo, desde correcciones de errores rutinarias hasta mejoras en la eficiencia del sistema.

¿Qué hace que Bitcoin esté descentralizado?


Muchos tecnólogos creen que la propiedad fundamental del bitcoin – es decir, lo que lo diferencia de otros sistemas monetarios digitales– es que su red está descentralizada.

Para entender plenamente la idea que hay detrás de la descentralización y por qué es tan importante, es útil considerar cómo funciona la banca hoy en día.

Es probable que deposite su nómina periódicamente en una cuenta bancaria. En este caso, el banco le proporciona los medios para utilizar su dinero (mediante sus cajeros automáticos, tarjetas de pago y cheques) y lo proteja ante robos (con guardias de seguridad, cámaras acorazadas y alarmas).

Para nuestro ejemplo, los bancos actúan como autoridades centrales. Son terceros que hacen posibles las transacciones entre particulares y empresas. En esencia, los bancos actúan como intermediarios de sus transacciones. Estos proporcionan este mismo servicio a todos los clientes, lo que les confiere control sobre una gran cantidad de dinero que pertenece a otras personas. 

Con este poder, pueden cambiar las reglas fácilmente. Su banco podría prestar su dinero sin su permiso, decidir no tramitar una de sus transacciones o incluso negarle el acceso a su dinero. Los gobiernos y los delincuentes también pueden apropiarse de los datos y el dinero que almacenan los bancos.

La idea detrás del bitcoin es disponer de un sistema en el que no existan intermediarios ni autoridades centrales. Solo usted tendrá el control de su dinero y sus transacciones no podrán ser rechazadas.  

El bitcoin está “descentralizado” porque su software permite que cualquiera verifique la autenticidad y la escasez de los bitcoins que reciben, sin intermediarios ni terceros. De esta manera, la descentralización del bitcoin resuelve el problema de confianza inherente a los gestores de fondos centralizados. Si un ordenador deja de realizar sus funciones, otro puede ocupar su lugar. 

Los desarrolladores de Bitcoin tienden a considerar la red más o menos descentralizada en función de lo que cuesta que el usuario medio sincronice un nodo con la red y proponen cambios en el protocolo según el modo en que podría afectar a este proceso.


¿Cómo funciona Bitcoin?

Fiel a su diseño, hoy en día dos usuarios pueden intercambiar bitcoins sin necesidad de confiar en intermediarios.

Si le entrega a alguien un billete de un dólar en persona, esta persona ahora tiene un dólar y usted no. Usted le ha dado a la otra persona algo de valor y esta lo ha recibido. Bitcoin funciona igual. 

Puede que usted se pregunte qué pasa con todos esos equipos que operan en la red. ¿Qué les impide infringir las reglas del software y robar mi dinero? Básicamente, los incentivos.

Para que el libro mayor de Bitcoin fuera alterado, un hacker debería tener el control de al menos un tercio del hardware de minería. Pero como entonces este minero ganaría la mayor parte de los nuevos bitcoins, a este no le interesaría atacar la red.

Para empezar, el alto valor del bitcoin hace que minarlo sea muy caro. Para competir por nuevos BTC, los mineros deben utilizar un hardware especializado así como electricidad barata para resolver hashes y proponer nuevos bloques. 

No es una carrera fácil de ganar: la potencia computacional que compite por minar los nuevos BTC es actualmente superior a la de los centros de datos de Google. En la práctica, esto significa que, aunque técnicamente sea posible manipular la blockchain de Bitcoin, resulta poco práctico en términos económicos.

¿Qué aporta valor a BTC?


Bitcoin comparte muchas de las características que les dan valor a los productos básicos tradicionales y al dinero público: escasez, durabilidad, portabilidad, divisibilidad, fungibilidad y aceptabilidad. 

Incluso se puede argumentar que BTC presenta ventajas sobre estos en muchas de los aspectos mencionados.

Escasez

El suministro de BTC es más limitado que el de la plata y el oro, ya que solo se introducirán 21 millones de BTC en la economía de la red.

Cuando se minó el primer bloque en 2009, se liberaron 50 BTC. A través de este proceso, para 2020 había más de 18 millones de BTC disponibles.

El número de BTC liberados en cada bloque se reduce a la mitad aproximadamente cada cuatro años, de forma que se garantice la finitud del suministro total, en un proceso conocido como halving o halvening. 

Durabilidad

Cualquier forma de efectivo debe ser lo suficientemente duradera como para utilizarse una y otra vez. Las claves privadas de BTC son números y letras que se pueden grabar en acero inoxidable, guardarse en copias de seguridad o dividirse en distintas partes, lo que aumenta su durabilidad. 

Portabilidad

Con BTC, puede guardar todo su patrimonio en una unidad flash, memorizarlo en su cerebro o transferirlo al instante a través de Internet. 

Divisibilidad

Todas las divisas están vinculadas a denominaciones para que las personas puedan adquirir bienes con valores diferentes. Los dólares estadounidenses, por ejemplo, pueden dividirse, desde billetes de 100 $ hasta centavos. 

BTC también es divisible y puede subdividirse hasta el octavo decimal. La unidad más pequeña de la divisa se denomina satoshi, en honor al creador de Bitcoin. 1 BTC equivale a 100.000.000 satoshis (sats).

Fungibilidad

Todas las unidades de dinero deben ser uniformes e intercambiables. 

Al igual que el dinero en efectivo o el oro, en función de la forma de recepción de los BTC, estos tendrán un grado de fungibilidad u otro. Por ejemplo, los exchanges y los comerciantes no pueden aceptar BTC que guarden alguna relación con algún delito. Esta sigue siendo un área de investigación activa para los desarrolladores de Bitcoin.

Aceptabilidad

Para que algo almacene valor, las personas necesitan reconocer y aceptar que cuenta con este valor.

Actualmente, existen miles de personas y comerciantes que aceptan pagos con bitcoin, desde Microsoft a Subway, así como miles de otras pequeñas empresas que aceptan pagos y donaciones en esta divisa.

También puede comprar y vender BTC mediante otras criptomonedas y divisas más tradicionales en exchanges como Kraken, que funcionan las 24 horas al día, 7 días a la semana para emparejar sus operaciones.

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